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Les ours polaires révèlent les secrets de leur adaptation à la vie arctique

Les nouvelles du Svalbard, Mai 2014

Des scientifiques ont découvert, en comparant les génomes des ours bruns et polaires, que ces derniers avaient des mutations génétiques qui expliqueraient pourquoi ils peuvent consommer de grandes quantités de graisse, leur principale nourriture, sans contracter de maladies cardiovasculaires comme les humains. Ces chercheurs ont également déterminé que l'ours polaire avait émergé comme espèce distincte de l'ours brun il y a moins de 500 000 ans (-479 000 ans à -343 000 ans), soit plus récemment que les estimations précédentes qui allaient de 600.000 ans à cinq millions d'années. Les ours polaires passent la plus grande partie de leur existence sur la banquise, où ils subsistent grâce à une nourriture très riche en graisse, provenant essentiellement de mammifères marins. "Pour les ours polaires, être obèse ne pose aucun problème", ironise Eline Lorenzen, chercheuse à l'Université de Californie à Berkeley (ouest), l'un des auteurs de ces travaux publiés jeudi dans la revue américaine Cell. "Et nous voulions savoir comment cela était possible", ajoute-t-elle. L'analyse génomique comparative des deux espèces a ainsi permis de trouver plusieurs mutations dans des gènes qui paraissent jouer un rôle important dans l'adaptation de cet animal aux conditions de vie extrêmes de l'arctique, explique la chercheuse.

Le festin des seigneurs de l'Arctique
Le festin des seigneurs de l'Arctique. (Photo : Axel SOUMIER)

Source : Recherches Arctiques / CNRS 13/05/2014

Traduction / adaptation : Bernard Soumier



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